New Horizons geimfar NASA heimsótti nú lengsta fyrirbærið sem nokkurn tíma hefur verið kannað

New Horizons geimfar NASA heimsótti nú lengsta fyrirbærið sem nokkurn tíma hefur verið kannað

Þegar jarðarbúar markaði upphaf nýs árs, kannaði eitt fjarlægasta geimfarið það lengsta - 4 milljarða kílómetra frá jörðinni - og frumstæðustu fyrirbæri sem menn hafa nokkru sinni séð.

NASA fékk á þriðjudag staðfestingu á því að New Horizons könnunin hafi lifað af kl. 12:33 þegar hún hitti Ultima Thule í austurátt, grýtta minjar frá frumbernsku sólkerfisins sem nafnið þýðir „handan landamæra hins þekkta heims.

Fundurinn á miðnætti átti sér stað í Kuiperbeltinu, geislabaug af ísköldum líkum svo langt frá jörðinni að það tekur meira en sex klukkustundir fyrir merki að ferðast á ljóshraða til að komast til jarðar.

En rétt eftir klukkan 10:30 að austanverðum tíma á þriðjudag, í Johns Hopkins Applied Physics Laboratory í Laurel, Md., sneri Alice Bowman, aðgerðastjóri verkefnisins, sér að samstarfsfólki sínu með breitt glott.

Auglýsing Saga heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Kerfi rannsakandans voru að virka. Myndavélum þess og upptökutæki var beint í rétta átt.

„Við erum með heilbrigt geimfar,“ sagði Bowman. „Við höfum nýlokið fjarlægustu fluginu. Við erum tilbúin fyrir Ultima Thule vísindaflutning - vísindi til að hjálpa okkur að skilja uppruna sólkerfisins okkar.

Við verkefnisstjórn og í APL sal þar sem restin af vísindahópnum fylgdist með, hoppaði fólk úr sætum sínum og brast í fagnaðarlæti. Landamæri hins þekkta heims höfðu stækkað aðeins meira.

„Ég veit ekki með ykkur, en mér líkar mjög við árið 2019 enn sem komið er,“ sagði aðalrannsakandi verkefnisins, Alan Stern.

Þó að það sé tilviljun, þá er tímasetning kynnis New Horizons - snemma á nýju ári - 'heppileg,' sagði Stern. Á augnabliki þegar mannkynið markar liðinn tíma, horfir fram á við og hugsar til baka, er New Horizons að gera slíkt hið sama. Í 4 milljarða kílómetra fjarlægð frá jörðinni er Ultima Thule lengsti himintunglavísindamenn sem hafa séð í návígi; það er dyr til framtíðarrannsókna á svæði sem er enn nánast algjörlega óþekkt. En það er líka gluggi að fortíðinni – tímahylki frá tímum þegar pláneturnar mynduðust, sem gæti innihaldið vísbendingar um hvernig jörðin varð til.

Auglýsing Saga heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Nú þegar eru vísindamenn að greina snemma gögn sem safnað var rétt fyrir augnablikið sem nánustu nálgast. Mynd tekin í hálfri milljón kílómetra fjarlægð frá Ultima Thule sýndi óskýran keilupinnalaga líkama um 20 kílómetra í þvermál.

Þar til New Horizons fljúgaði framhjá hafði enginn nokkurn tíma séð Kuiper-beltishlut sem annað en ljóspunkt í fjarska. Á miðvikudaginn munu vísindamennirnir við APL fá fyrstu háupplausnarmyndir sínar af berginu í fjarlægri mynd, sem sýna hvort það er með gígum og hvort það sé einn langur hlutur eða samanstendur af tveimur litlum líkum sem snúast um hvert annað.

Hvað varðar svör við öðrum spurningum um Kuiper-beltishlutinn ráðlagði Stern þolinmæði. „Þetta verkefni hefur alltaf snúist um seinkun á ánægju,“ sagði hann. „Það tók okkur 12 ár að selja geimfarið, fimm ár að smíða það, 13 ár að komast hingað.

Auglýsing Saga heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Það mun taka allt að 20 mánuði fyrir vísindamenn að hlaða niður og vinna úr öllum gögnum sem safnað var á þessum stutta fundi.

En vísindin sem myndast verða þess virði að bíða, sagði Hal Weaver, vísindamaður verkefnisins. „Ultima Thule verður breytt í alvöru heim.

New Horizons var fyrsta verkefnið tileinkað því að kanna ystu brúnir sólkerfisins. Árið 2015 tók það fyrstu nærmyndirnar af Plútó og sýndi flókinn og litríkan heim flekkóttan metanfjöllum og víðáttumikilli, hjartalaga köfnunarefnisíssléttu.

Þegar verkefni var fyrst hugsað snemma á tíunda áratugnum vissi enginn hvað lægi fyrir utan fjarlægu dvergreikistjörnuna. En á milli áratuganna komust vísindamenn að því að Kuiper beltið - sem nær frá sporbraut Neptúnusar í 5 milljarða kílómetra frá sólu - er heimkynni milljóna lítilla og ískalda fyrirbæra.

Auglýsing Saga heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Þarna úti, þar sem sólarljósið er 0,05 prósent eins sterkt og það er á jörðinni og hitastigið er nálægt algjöru núlli, hafa frumstæður líkamar eins og Ultima Thule verið til í „djúpfrysti“ síðan þeir mynduðust fyrst.

Kuiper belti hluturinn, sem heitir opinbert nafn 2014 MU69, fannst fyrir fimm árum í himinhári leit að hugsanlegum New Horizons skotmörkum eftir að könnunin fór frá Plútó.

En kletturinn er svo daufur og svo fjarlægur að jafnvel öflugustu sjónaukarnir komust varla út. Fyrir þriðjudaginn komu nokkrar af þeim einu upplýsingum um stærð og lögun hans frá samræmdum athugunum síðasta sumar, þegar stjörnufræðingar mældu skuggann sem Ultima Thule kastaði þegar hann fór fram fyrir stjörnu.

Sagan heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Viðureignin var full af óvissu, sem gerir það meðal erfiðari afreks sem NASA hefur reynt. Ultima Thule er 1 prósent á stærð við Plútó og New Horizons þurfti að komast fjórum sinnum nær myndinni. Þegar næst var komið var geimfarið á hröðum 32.000 kílómetra hraða á klukkustund. Ef myndavélar þess væru jafnvel aðeins út af sporinu, eða ef spár vísindamanna um feril Ultima Thule væru aðeins rangar, gæti rannsakandinn ekki náð gagnlegum upplýsingum um skotmarkið.

Að auki er New Horizons 13 ára gamalt farartæki; rekstraraðilar verða að forgangsraða vandlega notkun sinni á eldsneyti sem eftir er.

„Þetta er sögusköpun, það sem við erum að gera, á fleiri en einn hátt,“ sagði Stern. Sérhver mynd sem send er til baka frá New Horizons er fjarlægasta ljósmynd sem tekin hefur verið. Hver aðgerð er lengra en allt sem NASA hefur gert áður.

Sagan heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Helene Winters, verkefnastjóri verkefnisins, sagði á mánudag að geimfarastjórnendur hefðu lifað á súkkulaði og sofið á loftdýnum á APL svo þeir gætu nýtt hverja mínútu þar til New Horizons náði markmiði sínu. Leiðsögumenn fylgdust vel með hugsanlegum hættum, sem erfitt getur verið að koma auga á í þessu fjarlæga horni sólkerfisins.

Spurð hvort hún héldi að hún myndi geta sofið um nóttina hló Winters. 'Spyrðu mig aftur á morgun.'

En þegar mínútur voru liðnar af lokafundinum var andrúmsloftið á APL hátíðlegt. Vísindamenn og gestir þeirra snæddu hráefni í herbergi sem var upplýst með glitrandi bláum og hvítum ljósum. Lítil börn langt fram yfir háttatíma þeirra þeysuðust á milli stóla og laumuðu smákökum af hlaðborðinu.

„Þetta er eins og draumur að rætast,“ sagði Chuck Fields, podcast framleiðandi frá Indianapolis sem keyrði níu tíma til að vera viðstaddur viðburðinn á mánudaginn. Hann var klæddur í geigvænlega bjartan jakkaföt og bindi með myndum af plánetum, vetrarbrautum og sólinni. Eiginkona hans, Dawn, var í samsvarandi buxum.

NASA kinkaði kolli til fundarins með því að telja niður að 12 á morgnana og dreifa plastbollum af kampavíni. Stjarneðlisfræðingurinn Brian May, betur þekktur sem aðalgítarleikari rokkhljómsveitarinnar Queen, frumsýndi lag sem hann samdi í tilefni dagsins.

Sagan heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

„Þetta er þjóðsöngur um mannleg viðleitni,“ sagði hann.

Þrjátíu og þremur mínútum eftir að restin af austurströndinni hafði þegar spreytt kampavínið sitt, biðu vísindamennirnir hjá APL enn.

Þeir vissu að New Horizons var langt út í Kuiper beltinu að framkvæma áhættusamustu athuganir sínar hingað til. Agna- og rykskynjarar voru að rannsaka kalda Kuiper-beltið. Þrjár myndavélar tóku eins margar myndir og hægt var í viðleitni til að kortleggja pínulitla heiminn og ákvarða samsetningu hans. Og Ultima Thule varð sífellt stærri á sjónsviði New Horizons, glóandi eins og fullt tungl.

„Þrjátíu sekúndur til að fljúga framhjá,“ sagði Stern. 'Ert þú tilbúinn? Ertu geðveikur? Ertu djassaður?'

Sagan heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Tuttugu sekúndur. Tíu. Og svo lyfti Stern hendinni upp í loftið á meðan konfetti féll úr loftinu. Fólkið fagnaði.

„New Horizons er á Ultima Thule,“ sagði Stern.

Eða það vonaði hann.

Morguninn eftir sátu flugstjórar New Horizons í verkefnastjórn, áhyggjufullir. Gögn frá Deep Space Network, keðju útvarpsloftneta sem NASA notar til að hafa samskipti við fjarlæg geimfar, voru sýnd á skjám þeirra.

Bowman sat með krosslagðar hendur og hallaði sér að tölvunni sinni.

„Í læsingu með fjarmælingu,“ sagði Bowman.

Í APL salnum, þar sem restin af liðinu og fjölskyldur þeirra fylgdust með, gaus upp úr hópnum.

Næst kom stöðuathugun: Skipulag — nafnverð. Kraftur — grænn. Solid state upptökutæki - bentu beint þangað sem NASA vildi hafa þá. Hvert undirkerfi leit vel út. New Horizons hafði lifað af.

Þrjátíu mínútum síðar gengu meðlimir New Horizons verkefnisaðgerðateymisins inn í APL salinn við hávær og óeirðasöm fagnaðarlæti.

„Ég er ekki nýársgaur,“ sagði Mike Ryschkewitsch, yfirmaður geimkönnunargeirans APL. „En ég get ekki hugsað mér betri ástæðu til að vaka seint.