Hvernig sveitabær í Virginíu kom saman fyrir ógleymanlegt heimsfaraldursball

Hvernig sveitabær í Virginíu kom saman fyrir ógleymanlegt heimsfaraldursball

EDEN, N.C. - Ballið byrjaði eins og öll ball - svolítið óþægilegt.

Unglingur með ljósblátt hár steyptist niður við hornborð og læsti augunum með iPhone skjá. Fjórar stúlkur flissuðu þegar þær hlupu út á tómt dansgólfið, á meðan tveir strákar horfðu á þær með taugaáfalli út úr jaðri herbergisins, hendur þeirra steyptust í leigða smókingvasa.

Og enginn vissi hvað þeir ættu að gera við hendur sínar þegar þeir stilltu sér upp fyrir myndum á milli fullt af gulum og gylltum blöðrum. 'Af hverju ekki að leggja handlegginn utan um hana?' stakk upp á ljósmyndaranum og þurrkaði um brúna hennar í glampa standandi lampa.

Á bak við innritunarborðið sat foreldri Sherry Flanagan og tók hitastig og afgreiddi bláar skurðgrímur, hrós og ráð. 'Þú lítur svo falleg út, stelpa!' sagði hún við ungling í svörtum pallíettum. „Þegar þú ert að ganga um þarftu að vera með grímu. Komstu með einn?' Sherry klæddist grímu og svörtum stuttermabol sem hannaður var fyrir viðburðinn, eins og allir félagar í ballinu. „2021,“ stóð þar, „A Night to Remember.

Eftir ár þar sem ekkert hafði gengið upp, þegar nám hafði verið að mestu leyti á netinu í sveitabænum Bassett í suðurhluta Virginíu, vonuðust Flanagan og lítill her sjálfboðaliða foreldra til að láta spádóm stuttermabolsins rætast. Fyrir eldri Bassett High School - sem höfðu horft á annan hvern áfanga í bandarískum menntaskóla renna í burtu - var þetta fyrsta og síðasta ballið þeirra, tækifæri til að grípa að minnsta kosti einni táningshefð áður en hún rann út líka.

Sumir nemendur myndu alls ekki vera þar. Bærinn hafði séð tvö börn deyja af sjálfsvígum meðan á heimsfaraldri stóð. Eins og milljónir framhaldsskólanema á landsvísu, höfðu Bassett unglingar - allt frá beinum A-nemum sem lækkuðu í einkunn, til einhverra sem hættu algjörlega í skóla, til drengs sem stóð frammi fyrir nýlegri krabbameinsgreiningu - neyddist til að sigla um heim sem var rændur vissu. og fylltist þess í stað af vonbrigðum og tjóni, stóru sem smáu, sem mætir nánast á hverjum degi.

En ekki á ballakvöldinu. Ekki ef Sherry - og net foreldra, kennara og eigenda lítilla fyrirtækja sem spannar litla bæinn - gætu komið í veg fyrir það.

Foreldrar voru að halda ballið og í öðru ríki: á stórum, hlöðulíkum stað hér í Eden, N.C., í 45 mínútna akstursfjarlægð frá Bassett. Heilsutakmarkanir ríkisins voru of strangar til að leyfa ball í Virginíu en nægilega slakað rétt yfir landamærin. Menntaskólinn sjálfur var ekki að hýsa eða aðstoða, en einstakir kennarar höfðu boðið sig fram sem aðstoðarmenn.

Brandon Johnson, knattspyrnuþjálfari Bassett High, stóð fyrir utan í bláum garni og skyrtu og heilsaði nemendum, sem marga þeirra hafði síðast séð fyrir meira en ári síðan. Hann hafði orð fyrir alla. En hann kveikti upp fyrir leikmönnum sínum og stríddi þeim um formlegan klæðnað þeirra, slétta og fléttu hárið, stefnumótin.

„Ty,“ sagði hann við 16 ára línuvörð sem var að koma upp úr hvítum breiðbíl, „þú ættir að fara um og ná í hurðina fyrir hana.

Auglýsing Saga heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Þegar rólegt var að koma kíkti Johnson inn um rennihurð á dansgólfinu. Áður hafði hann áhyggjur af því að enginn væri að dansa; hann hafði farið hringinn um borðstofuborðin og hvíslaði áskorun í eyru leikmanna sinna: „Mig langar að sjá hvort þið getið fengið krakkana út. Sýndu mér hversu vinsæl þú ert í raun!“ En núna - um 20:00. — eitthvað hafði breyst.

Lítið haf af táningum var að hoppa og þvælast að „Wobble“ eftir V.I.C. Grímur runnu niður, kjólar runnu niður og strákar og stúlkur kipptu þeim upp og hlógu. Þeir tóku andköf úr kórnum: „Vistla elskan, vagga elskan, vagga elskan, vagga já!

Þegar Johnson fylgdist með fékk hann hroll. Það tók hann nokkrar sekúndur að átta sig á hvers vegna: vegna þess að hann var að sjá eitthvað sem hann hafði ekki séð í meira en ár.

Börnin, hélt Johnson, litu út fyrir að skemmta sér.

TVEIMUR NÓTTU ÁÐUR,hálf tylft kvenna í tómu dansstúdíói sat í klemmu á milli raða af hangandi ballkjólum: svartir kjólar, skær grænblár kjólar, áræðinn kjóll með miðjunni útskorinn og einn kjóll með brjóstmynd sem springur í rimla af heitbleikum og hlébarða -prentað efni.

Sandy Gary og Lacey Flanagan beygðu sig yfir stórt hvítt bindiefni. Meðal kvennanna var þetta bindiefni þekkt sem „Fjölskyldubiblían“. Það var með 238 skráningareyðublöð þar sem skráð voru nöfn, tölvupóstur, símanúmer og ákjósanlegar stuttermabolastærðir allra 238 nemenda og gesta þeirra, sem höfðu skráð sig á ballið.

Að minnsta kosti vonaði Lacey Flanagan að svo væri. Hún þumlar blaðsíðu eftir síðu, en fann ekki skráningarskjöl fyrir strák sem heitir Dave.

„Hæ öll,“ kallaði hún inn í herbergið í gegnum bláu skurðgrímuna sína. „Munið þið hvaða stærð stuttermabol Dave vildi?

Konurnar, önnum kafnar við að troða 238 gjafapokum með dráttarsnúningi með stuttermabolum „A Night to Remember“, gerðu hlé. Þetta var kjarnahópur foreldra sem hafði byrjað að skipuleggja ballið einum og hálfum mánuði áður - undir forystu móður Lacey, Sherry, sem fékk hugmyndina fyrst þegar hún spjallaði við konur úr kirkjunni sinni.

Sherry vissi að skólinn væri ekki að skipuleggja ball í ár, annað missirið í röð. Ballinu í fyrra var aflýst þegar heimsfaraldurinn skall á, og það hafði verið langt, einmanalegt slag síðan: Tímarnir voru sýndir út október, þegar sumir krakkar fóru að fara aftur í tvo daga vikunnar í persónulegan skóla. Í vor hækkuðu skólar í Henry County það í fjóra daga vikunnar - en margir eldri ákváðu að fara ekki aftur. Fannst það bara ekki þess virði.

Í fyrstu leitaði Sherry að stöðum í Virginíu. En samkvæmt reglum sem ríkisstjórinn Ralph Northam (D) setti á þeim tíma - um miðjan mars - voru félagsfundir háðir 25 manns utandyra, 10 manns innandyra. Hún hringdi því á heilbrigðisdeild Eden, næsta bæ handan landamæranna. Síðan gúgglaði hún, „viðburðamiðstöðvar í Eden Norður-Karólínu.

Í stuttu máli fann hún Jeff Wright, af the Wright Memorial Event Center í Eden, sem gaf Sherry 35 prósenta afslátt þegar hann frétti hvers vegna hún vildi leigja rýmið. Hann útskýrði einnig reglurnar: Hann gæti hýst allt að 50 prósent afkastagetu. Krakkarnir þyrftu að vera með grímur þegar þeir borða ekki.

Auglýsing Saga heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Sherry bókaði eina af tveimur helgaropnunum sem Wright átti eftir, sunnudag eftir sex vikur. Svo fór hún að vinna, bað um framlög og ballkjóla. Foreldrar og börn birtu um ball á Facebook, Instagram, TikTok. Sherry tók pláss í skólafréttabréfum, afhent á ensku og spænsku.

Peningar streymdu frá heimilum sem höfðu í raun ekki efni á því: meira en $ 10.000, nóg til að standa straum af leigu á salnum, gjafir fyrir tónleikagesti og skopmyndalistamann. Einn nafnlaus maður gaf $2.000.

Staðbundin fyrirtæki stigu upp líka: Eigendur Gotcha Covered , lína- og veisluleiga, gaf Sherry 50 prósent afslátt, auk $10 afslátt fyrir hverja tux sem Bassett krakki leigði. A DJ þekktur sem 'Smiley' bauð þjónustu sína ókeypis; stjúpsonur hans er Bassett eldri.

Og kjólarnir komu - meira en 300 af þeim, gripnir úr rykugum hillum og langt aftarlega í skápum. Sherry bjóst við að stúlkur væru í leit að kjólum.

Unglingarnir komu á handfylli daga í dansstúdíóið, í eigu einnar af kirkjuvinum Sherry, til að prófa kjólana og velja einn. Nú voru aðeins um 100 kjólar eftir.

Sandy Gary, en Taylor Jo dóttir hennar er eldri, horfði á dapurlegan gulan slopp án þess að sjá hann. Hún átti erfitt með að muna allt sem hún vissi um drenginn sem heitir Dave.

'Aha!' hún skellti lófa í borðið. Sandy hafði munað nafnið á kærustu Dave - Bassett er svona bær þar sem stefnumótalíf eru aldrei einkalíf lengi - og sagði Lacey að líta í möppuna nálægt blöðunum sem tilheyra einhverjum sem heitir Faith. Lacey leit og fann lak Dave.

„Ég vissi að það var þarna inni,“ kallaði Sherry. 'Ég vissi að ég var ekki brjálaður.'

„Það sem skiptir mestu máli,“ sagði Sandy og horfði á síðuna sína, „drengurinn þarf stóran.

TAYLOR JO GARY,18, hrökk við aðeins þegar hún heyrði nafn drengsins - horfði síðan afsakandi á konuna sem beygði sig yfir hana með svampi.

Þetta var síðdegis á ballinu og Taylor Jo var á leiðinni í fyrsta sinn í förðunartímanum. Það var ekki það sem Taylor Jo gerði venjulega; hún vildi frekar fara að veiða en að horfa á YouTube förðunarnámskeiðin sem sumir vinir hennar elska. Það var heldur ekki það sem Garyarnir eyddu peningum í venjulega. En Sandy Gary hafði heimtað, fyrir eldri ball dóttur sinnar.

Demi Cockram hafði opnað stofuna hennar á sunnudegi - frídagur hennar - sérstaklega til að þjóna Bassett nemendum. Hún hallaði sér inn og leiðrétti silfurlínuna fyrir ofan hægra auga Taylor Jo, örlítið trufluð af hik stúlkunnar. Demi hafði haldið uppi mjúku spjalli, en núna var hún ekki viss um hvað hún ætti að segja.

Sandy hafði nýlega minnst á drenginn sem lést af sjálfsvígi á þakkargjörðarhátíðinni. Það voru sekúndna þögn sem rofin aðeins með því að þrýsta svampinum.

„Við vorum mjög góðir vinir,“ sagði Taylor Jo hægt.

Hún lokaði augunum fyrir því að ýta Demi og næstu orð komu hraðar. „Vikuna þar á undan framdi stelpa í sundliðinu mínu sjálfsmorð.

Sandy Gary, sem fylgdist með úr horni herbergisins, athugaði tímann. Þau þurftu að hitta kærasta Taylor Jo fyrir myndir eftir tæpan klukkutíma. „Þetta er ein af stóru ástæðunum fyrir því að við ákváðum að halda ball,“ sagði hún við Demi. „Geðheilsan hefur bara verið...“

Augu Taylor Jo opnuðust og hún hallaði sér fram. „Hræðilegt,“ sagði hún.

Hún hugsaði um vini sem höfðu gefist upp á draumum um háskóla meðan á heimsfaraldri stóð. Hún hugsaði um vinkonurnar sem hún hafði séð hætta í menntaskóla. Og hún hugsaði um tvö heimili í Bassett þar sem enginn undirbúningur fyrir ballið fór fram.

Fljótlega eftir að Sherry Flanagan kallaði á framlög, hafði móðir stúlkunnar sem lést - sem talaði undir nafnleynd til að vernda friðhelgi fjölskyldu sinnar - mætt með ljósbláan kjól sem var lagður hvítum glitrandi yfir.

Hún sagði Sherry að þetta væri kjóllinn sem dóttir hennar hefði klæðst.

ÞEGAR HVÍT LÍMÓSherry Flanagan dró upp fyrir framan hlöðuna rétt fyrir 9 og þeytti símann sinn. Hún tók sex myndir þegar drengur gekk með staf og klæddur svartri húfu kom fram, í kjölfarið kom stúlka með lautarkörfu.

'Líttu á barnið þitt!!' Sherry sendi skilaboð til móður drengsins, Patricia Kidd. „Hann lítur ótrúlega út!!!“

Heima í svefnherberginu sínu byrjaði Patricia að gráta. „Hann er svo myndarlegur,“ skrifaði hún til baka og bætti við fjólubláu hjarta. Sonur hennar Xander Wilson leit öðruvísi út án skeggs síns, einu sinni svo dökkt og fullur, rauður.

Í byrjun febrúar tók hann eftir „erfiðum bletti“ á hálsi hans þegar hann hjálpaði móður sinni með matinn. Innan við mánuði síðar fékk hann greiningu sína: Hodgkins eitilfrumukrabbamein, stig 3B. Það þýddi að hann ætti mikla möguleika á bata - allt að 80 prósent - en það þýddi líka að krabbameinið hans var komið á mjög langt stigi. Allt sem Xander fann á þeim tíma var pirringur. Fyrst heimsfaraldurinn, nú þetta.

Auglýsing Saga heldur áfram fyrir neðan auglýsingu

Frá og með ballakvöldinu var hann tvær lotur í sex lota krabbameinslyfjameðferð, sem þeir reyndu að fjármagna með framlögum samfélagsins . Lyfjameðferðin sjálf særði ekki of mikið. En skotin sem Xander þurfti að fá fimm sinnum á tveggja vikna fresti til að auka fjölda hvítra blóðkorna létu honum líða eins og eitthvað hefði splundrað beinin hans.

Læknir Xanders hafði leyft honum að fresta einu af þessum sprautum um nokkra daga, svo hann gæti farið á ball án sársauka. Foreldri frá Bassett hafði hallað sér að vini sínum til að gefa eðalvagnaferð. Einhver annar borgaði fyrir smókinginn hans.

Núna gengu Xander og kærastan hans til tveggja ára, Madison Osborne, hægt inn til að finna veislu sem var orðin brjáluð og varð villt af gleði.

Við borðstofuborðin spjölluðu krakkar í hámarki og hraða, hrópuðu yfir hvort annað og tónlistin, maturinn gleymdur. Strákur rétti fram höndina til að hvíla á læri stefnumótsins síns, slíðraður í rauðum kjól sem passaði við rauða hárið hennar. Önnur stúlka fór úr skónum og rakti beina iljar sínar í hröðum hringjum á gólfinu.

En flestir voru að dansa - samankomnir í hópum, hoppaðu saman, héldust í hendur. Óþolinmóð stefnumót rölti að einni stelpu, dró hana frá vinum sínum, dró niður grímuna hennar og sína eigin. Hann hallaði sér inn fyrir langan, djúpan koss þegar vinir stúlkunnar ráku augun.

Það kom hægt lag. Dansararnir pöruðust saman við stofn Ed Sheeran: „Vegna þess að við vorum bara börn þegar við urðum ástfangin / að vita ekki hvað það var.

Xander hallaði stafnum sínum upp að veggnum. Hann fjarlægði húfuna sína og síðan grímuna.

„Ég veit,“ hvíslaði hann að Madison, „þú ert ekki veikur.

Hún tók grímuna af sér líka og lagði hana í lykkju um úlnliðinn. Hún vefaði handleggina um háls hans. Hann hvíldi höfuðið á öxl hennar. Hann lokaði augunum; svo gerði hún það. Alls staðar í kringum þau voru pör að gera slíkt hið sama.

Fyrir lengd lags voru þeir allir bara unglingar á balli.

Myndvinnsla eftir Mark Miller. Afritsklipping eftir Frances Moody. Hönnun eftir J.C. Reed.